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假如Charles Barkley真的是傳說中的烏鴉口,那我希望他賽後在《Inside the NBA》中的說話永不會成真。經過失望的季後賽後,Manu Ginobili和Tony Parker顯得那麼無力,也難怪巴克利認為,只要下季Kawhi Leonard復出,有足夠核心撐起球隊,那讓年輕人配合會更好;所以他直言不值得兩位未來必入名人堂的老將,要再艱辛支撐,倒不如趁此機會退下。

每個人對老的定義都不同,身體不一樣,心態也不一樣。所以當Vince Carter和Dirk Nowitzki仍舊奮戰,證明了有時老只是一個虛無的象徵。但對馬刺來說,老,的確是一大問題,尤其是Kawhi不在,LA獨力難支,很多時的第二得分點都要靠Manu,縱使這班阿根廷妖刀仍然維持極高水準,但明眼人都看得出,其他兩老,Pau Gasol和Tony Parker都再跟不上腳步。在以1:4不敵勇士的西岸季後賽首圈,兩老幾乎是防守失位的代名詞。TP平均上陣13分鐘,有7.3分和1.3次助攻;至於Pau上陣是18.3分鐘,也是同樣得分,再加4.5個籃板和2.8次助攻,看起來仍算不俗。

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可是最大問題是當今籃球太講速率,不斷跑位和傳球,整體花費的氣力比前十年多上數倍,簡單一點的陣地戰,由中鋒被包夾而來的外傳,再也行不通,除非你隊上的中鋒是Joel Embiid,或者是Anthony Davis,只是站在場上都會吸引對手目光,又或者有個突破能力上佳的球員,衝破第一重防線後令對手不得不調整,否則有幾準都起不了手。馬刺對勇士就是很好的例子,就算強如LA,勇士也是堅持以單防為主,加上夾擊速度飛快,根本不影響外線防守,結果馬刺今仗的三分波再次回到熟悉的低水準:起手30球只入7球,命中率是23.3%,如非勇士今日手感同樣不佳,那比賽可能在第三節已經放入雪櫃。

相比上季碰頭,馬刺在首戰迫得勇士無處容身,今次全無還擊之力,關鍵當然是Kawhi的缺陣,到之後普帥也因喪妻而缺陣,更難有回天之術。比起兩老是否退休,馬刺當務之急當然是弄清Kawhi和他的團隊有何想法。一直傳得沸沸騰騰是Kawhi已想離隊,而一直想組成超級球隊的湖人,幾乎和每個球星都拉上關係,所以對來自自洛城的Kawhi有興趣不足為奇。而據Mark Heisler的報導,Gregg Popovich萬分不願將頭號球星送到湖人,除非有極好的offer,畢竟兩隊是西岸傳統宿敵,資敵從來是大忌,所以普帥這樣想也不難理解。

不少朋友都有問我,究竟Kawhi何去何從,目前掌握的資料,相信大家都差不多。對26歲的Kawhi來說,無論去到那支球隊,都肯定會獲得頂薪合約,那考慮的原因,會是球隊的前途多於一切。就算是Tim Duncan,在2000年也幾乎加盟奧蘭多魔術,就是因為Grant Hill + Tracy McGrady的兩人組極其吸引,若湖人搶下PG,再加隊中原有班底和選秀,那吸引力肯定比馬刺大。我沒有水晶球,也難以預測,就如所有球迷一樣,只能希望Kawhi留下來,就算轉會,不要轉去勇士就好。其實我最害怕是普帥也意興闌珊,不再執教,之後兩老一起退休,那時的馬刺就如沒有了雲格的阿仙奴,世界再不一樣。

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從薪金結構來看,Kawhi的合約尚有兩季,最快也要19/20球季才可跳出合約(球員選項),而LA則去到20/21球季,換言之這兩大核心肯定留下來,球隊第三高人工是Pau Gasol,這個所有刺迷都認為是敗筆的肥約,還有兩季3,200萬。之後是Patty Mills,也是到20/21球季,其他球員,基本上都可以任換。馬刺當然有空間再簽人,從目前來看,在外線找個可靠射手是當務之急,雖然Danny Green是以友情價續約,而以馬刺作風,也會繼續留下他,但防守以外,他的火力真的難以支持球隊。Davis Bertans、Bryn Forbes等也要時間培養,留與不留影響不大。目前馬刺最大的問題是舵子普帥不在,難有方向,一切都要待他平服心情再算。作為馬刺球迷,這時候不妨欣賞一下其他球隊,放鬆心情,做個勝利球迷,那也不錯。

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賽後,是識英雄重英雄的一幕,看到一對2003年一起奪冠的戰友,Steve Kerr笑住力勸Manu再打下去,想來他也不信,這把仍然鋒利的妖刀,甘心就此退下。「假如你真的愛籃球,那就再打下去吧!」由日常到訓練,到比賽的演出,都知道Manu有多熱愛籃球,由有頭髮到無頭髮,由瀟灑入樽到歐洲步上籃,妖刀一樣鋒利;比較Dwyane Wade和Tony Parker,甚至是Dirk和VC,Manu絕對是最有能力再戰一季的球員。可是,如果連TP也真的退休,那兩個拍檔都已不在,可會感到寂寞?這是我擔心Manu退下去的唯一理由。

“I’ve been contemplating retirement forever. Nothing has changed. I just don’t know. I’ll let a month, two months go by and then I’ll see how I feel. I’m not the type of guy that makes decisions on the fly, when you’re upset, hurt or whatever. I usually let it sink in and see how it feels.”

今日,正好是馬刺傳奇Tim Duncan的生日,本是大喜日子,想不到也來到銀黑兵團的轉捩點,雖然Manu未有任何決定,但我絕對希望Manu留下來,TP也再戰一季,好好訓練DeJounte Murray,只要Kawhi復出,盡力尋求交易Pau(🙈🙈),然後補強一下,絕對有力再與列強戰鬥。“I hope you keep playing. I really do. If you love it, keep going.”

Vamos Manu,我相信你對籃球的熱愛,對馬刺的熱愛,最重要是不甘於以失敗離場的求勝之火,一定會如上季一樣,再次回來。我們都在等你,Manu,我們經歷了四次總冠軍,也當然要一起走過失敗的低谷,好好休息一下,10月,再見!

英雄來去,傳奇永存,Manu的一章,還未是時候落幕。

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仙道彬
《蘋果》籃球專欄作家,情迷NBA,執着本地籃球,最愛落場打波。為九十年代的籃球、漫畫、電影、音樂,還有美好的香港着迷。