來到新的一年先祝各位網友新年快樂,最要緊的是身體健康,才可以繼續多打及多看好球!踏入了球季的一月,各球隊都完成了30場以上的賽事,playoff的形勢亦逐漸明朗化(尤其是西岸)。長期積弱的東岸亦出現了多支奇兵暫時佔據前列位置,最叫人讚好的肯定是剛進佔東岸第一的亞特蘭大老鷹 (Hawks)。這支之前在前朝重臣Joe Johnson 及Josh Smith領軍下的球隊,於07-12年連續殺入季後賽,可惜最巔峰時亦只是二輪止步。球團有見前程進入瓶頸,大膽決意改革,先撬入「馬刺幫」的Danny Ferry帶頭率領球團決策,大走馬刺 (Spurs) 的「可持續成功方程式」。第一步將具星味但效率不達標的JJ & Josh Smith 放走,然後不斷從市場及選秀以慧眼招入適合其獨特戰術體系的球員,有籃下技術派的Paul Millsap,射手派的Kyle Korver 及Mike Scott,3-and-D的Sefolosha 及DeMarre Carroll,海外選入的Antic 及Schroeder (果然是馬刺style)。最後一步,就是教練的工作,將手中球員磨合加上不斷鍛鍊個人的籃球智慧,才可以打出行雲流水式的無私籃球。「做生不如做熟」,Ferry 當然是找來深明此理念的同門子弟,前馬刺助教Mike Budenholzer坐正領軍。叫人佩服的是,整個改革由Ferry 走馬上任直到現時衝頂成功,歷時只有兩年半。

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打從上季季後賽,能夠以第8種子跟當時如日重天的溜馬 (Pacers) 苦戰7場,當時已能看出球隊上升之勢,被人寄望新球季能幹一番事業。開季僅以分毫敗走聖安東尼奧及被Lance Stephenson 打板3分絕殺後,老鷹能頓時重整旗鼓,於餘下11月打出13-3的驕人戰績,12月份更是連斬勁旅公牛 (Bulls)、騎士 (Cavaliers)、火箭 (Rockets)、小牛 (Mavericks)、快艇 (Clippers)及拓荒者 (Trail Blazers),叫球迷看得津津樂道,亦令聯盟出現另一隊叫人聞風喪膽的球隊。從數據上分析老鷹隊所走的「馬刺路線」正在取得成功,無論在兩分及三分的被助攻率都位列聯盟第一,而球隊的三分起手及命中率亦維持Top10,跟師兄馬刺不相伯仲。有看老鷹直播球賽的球迷相信也認同,球隊沒有一位絕對的進攻重心,而是不斷透過球的流動找出防守漏動及mismatch,繼而以切入、三分或籃下進攻等多樣手段攻城。今季有多達7位球員拿過得分game high,且全隊命中率高達46.7%,進攻的質與量皆名列前茅。進攻端的亮麗並沒有令老鷹沾沾自喜而忽略防守的細節,反而傳承了馬刺「Defense wins championship」的信念,對手場均得分被壓於98分以下,位列於以防守見稱的灰熊及公牛之上。高效的防守體系亦減少自身個犯問題及對方上罰球線的機會,於關鍵時刻讓主將可以放膽作戰。

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要數今年興起的關鍵,隊中全明星球員Al Horford的復出可謂最為重要。前三季飽受左肩的傷患困擾,常規賽缺陣場數多達132場,是老鷹戰績無法更上一層樓的主因。在休季的手術及調理後今季回歸球隊,為Paul Millsap分擔禁區攻守重擔,比後備中鋒Pero Antic提供更多的低位得分及籃框的保護。而在Jeff Teague受傷下臨危授命的2年生Dennis Schroeder 至今已深得教練信任,於正選期間擔當球隊軍師,交出11.3分(47%FG)及6.5助攻。這名德國越洋而來的控衛打球風格充滿球味且膽色過人,經常以高速推進切入及分球,今季代表作肯定是於小牛一戰與Rondo 對位下打出22分6助攻的表現,用速度多次輕鬆突破前輩取分。在Jeff Teague已復出的情況下,Budenholzer將會面對兩名控衛出場時間分配的問題。否則一山不能藏二虎,老鷹可能會面對跟雷霆與James Harden,Reggie Jackson的尷尬局面。

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照現時老鷹隊的氣勢,要打進季後賽相信已無懸念,唯一的疑問是球隊有沒有足夠的韌性及抗壓能力,跟東岸的假想敵公牛及騎士血拼,殺入久違的總冠軍賽。若果要挑剔的話筆者認為以Horford 及Millsap率領的內線,遇上Noah及Gasol無論身高及對抗性均明顯吃虧(更不要提若打進finals的一眾西岸猛獸),且籃框的保護亦略嫌不足。後備席上的Antic (0.4BPG) 及Elton Brand靈活性不足,不足以擔起防守重任。若於trade deadline前補入一位具份量的防守藍領,除了可作為Horford & Millsap的替補輪換,相信也可為季後賽之路多添保障。過在球團作任何舉動之前,現時最需要專注的,仍是要繼續維持球隊高水平的攻守表現,能贏一場得一場,守住東岸第一的位置,更重要的是 ── 季後賽的主場優勢。筆者希望這支正值當打時期的球隊,能夠好好利用漂亮的開局,一鼓作氣打出老鷹近30年的代表作,以首嘗東部決賽的滋味來好好回饋忠心的支持者們。

NBA: Atlanta Hawks at Cleveland Cavaliers