姚明詳談與Steve Francis的兄弟情:「他讓我感到Houston就是我的家。」

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說起姚明的好拍檔,大家會想起誰呢﹖或者大家首先都會想起Tracy McGrady。但大家又是否知道,他在NBA結交的第一個朋友及最好的朋友是誰﹖答案是Steve Francis。

姚明在NBA人緣很好,很多球員都跟他成為了好朋友,例如大家都熟識的Tracy McGrady、Dikembe Mutombo、Shane Battier等。不過其實跟姚明最有緣份,感情最深的人,是當時一手將姚明帶到NBA、帶到Rockets的人——Steve Francis。

Steve Francis是1999年被Grizzlies選中的榜眼,但他表明不願到Grizzlies打球,認為離家太遠(當時Grizzlies位於加拿大溫哥華),並揚言拒絕報道,結果Grizzlies只好將他交易至位於他家鄉Taxes的球隊Rockets。在「The Dream」Hakeem Olajuwon離開Rockets及退役後,Steve Francis便成為了Rockets的老大。

2002年Steve Francis代表Rockets出席NBA的選秀會抽籤,並為Rockets抽中了該屆狀元籤,其後Rockets在NBA選秀會上,便以這個狀元籤選了來自中國,當時對很多美國人來說是謎一樣的人物——姚明。

Steve Francis曾經回憶說,自己第一眼見到姚明以及跟他成為好朋友一事,他的解釋是:「我也不知道為什麼,總之我覺得我跟他很投緣,然後我們便成為了好朋友了。」

姚明初來NBA,在新秀賽季面對不少質疑,但Steve Francis往往是第一個出來為他說好說話的人;在球場姚明被人不禮或暴力對待,Steve Francis也是第一個衝出來為姚明出頭的人。甚至Steve Francis被用作交易籌碼,從Magic換來Tracy McGrady後,有一次Rockets對Magic的比賽上,當姚明射罰球時,Steve Francis還是習慣性地跟姚明來個High-Five,而忘記自己已經不是Rockets一員。

最近姚明便為Steve Francis這位老大親自撰文,道出他跟Steve Francis的兄弟情及在新秀賽季跟Steve Francis一起經歷過的事。

姚明回憶說:「當我抵達Houston的時候,當時我是22歲,而且很沉默,但Steve Francis一點也不沉默。我第一次來到場館的時候,Steve是我第一個遇見的人。他穿過更衣室,並跟我來了一個我這輩子最用力的High-Five。他真的是用了全身的力量,你完全能感受到他的肌肉,我的手之後還發麻了。」姚明的新秀賽季,距離至今已經是14年前的事,但他對於當時的一切,依然還有很深刻的印象。

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姚明續說:「當日,教練帶我參觀更衣室,當我見到我自己的名字出現在Rockets的球衣上,我真的非常興奮!這對於我來說是一件非常重要的事,因為我從來沒見過自己的名字出現在球衣上。現時的NBA跟我來的時候或者有所不同,但有一些瑣碎事情,我還是記得很清楚,比如說大家都叫我『Yao』,他們以為那是我的名字。但在中國,我們是姓先行,然後才是名字。對於中國朋友來說,我是『阿明』,但現在我變了『阿姚』。當大家這樣叫我的時候,我也沒有更正他們,因為當時我太害羞了。」

姚明指Steve Francis非常之熱情,當時更為他逐一介紹球隊上的每一個人,而他自己也努力地去記著每一個人的名字。當時姚明的英文不太好,雖然能懂得大家在說什麼,但卻未能好好地表達自己,於是他向Steve Francis說了抱歉,指自己英文不太好,也有點害羞。結果Steve Francis跟他來了個擁抱,並說:「不用擔心!我們一直在等待你,我們很需要你啊!」

在中國傳統上,第一次見面時,我們習慣與人保持距離並握手打招呼,直至你跟對方熟絡後才會有更多的接觸。而Steve Francis的熱情舉動,無論場上或場下,都讓姚明感受到他的熱情,姚明指,他自己因此很快地喜歡上Steve Francis。有趣的是,當時Rockets其實請了一位中文教授,教導Rockets隊員一些中國禮儀及文化。不過姚明指,自己更喜歡隊友把自己當成其他NBA球員一樣,以同樣方式對待自己。

接著姚明又再分享了一件他跟Steve Francis的趣事。姚明指當他來到Houston的第一個星期,他還沒打過任何一場比賽或參與過任何一堂訓練,而Rockets當時舉辦了一場慈善高爾夫球賽,Steve Francis便自願開車載姚明去慈善高爾夫球賽場地。Steve Francis跟他說:「坐我的Hummer(悍馬,一種汽車)去吧!」但姚明當時以為Steve Francis是在說「Hammer」(搥子),搞不懂的他反問Steve Francis說:「Hammer(搥子)﹖」

Steve Francis於是回答說:「不是啊老友!是Hummer!我的Hummer!我們會坐那個去高爾夫球場。」但姚明依然以為他說的是「Hammer」,因此而摸不著頭腦。而Steve Francis似乎也了解到姚明的困惑,於是乎他指著自己的悍馬車說:「是我的座駕啊!」

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姚明指當時他對於自己的英文完全沒有信心,但很高興Steve Francis還是願意帶他一起去,沿路上Steve Francis一直跟他談話,並為他講解NBA的一切及告訴姚明作為NBA新人,他將會遇到的挑戰。然後Steve Francis還給了姚明一點建議:「你要打得更快⋯⋯但更重要的是,你必須打得有侵略性。還有,如果你很近籃底,近到可以入樽,那你最好就直接入樽。」姚明笑指,他當時聽懂了「侵略性」這個字,然後聽到Steve Francis不斷重覆這個字,他說:「那是一堂我這一輩子都不會忘記的課堂。」然後Steve Francis繼續跟姚明分享了一些他自己作為新人時所面對的問題,他又是如何克服。其後更談到姚明跟他的女朋友,也分享了Steve Francis自己跟女朋友的事。而姚明指,他當時很高興及感激Steve Francis跟他分享有關籃球及生活的一切。姚明說:「在Steve的Hummer裡的20分鐘,我學懂了很多。我一直都很感激他對我這樣好奇,以及這麼歡迎我。當他被交易到Orlando,我真的很想念他。他是個好隊友、好朋友,也是我第一年在Houston,感覺到那裡是我的家的原因之一。」

另外,姚明亦指出,除了Steve Francis之外,當時Rockets教練Rudy Tomjanovich也是他喜歡上Houston的原因。姚明指:「當時我正學習球隊戰術,認識我的隊友,適應NBA的賽程,更加不要說語言上的障礙。即使我能聽懂他們說的事情,我第一年還是有一個翻譯員全天候陪著我。Rudy一直對我很有耐性,而我也需要。他在第一年也給了我時間去為我的比賽調整,他常常告訴我,要我在籃底慢一點,我打得太急了。他還給我犯錯的空間,叫我不要怪責自己,因為每個人都會犯錯。我聽了,但我也急了,急自己為何不能盡快調整。當我學習不要聽太多那些批評時,Rudy給了我一個很重要的建議:『不要浪費氣力在那些你不能控制的事上。』我在新秀年時,我有很多高高低低,我沒有發揮最佳水平。我發現原來不論你在場上做了什麼事,總會有人稱讚你,有人批評你。而Rudy在那方面幫了我很多。而Steve那有關『侵略性』的說法也是對的。CBA跟NBA的分別,並不單止在技術方面,而是整個對籃球的理解。我必需改變我對比賽的理解。在CBA,我的高度會嚇怕很多人,當他們見到我這麼高,他們會讓路給我。但在NBA,每一個攻勢都是一場戰鬥,我學習到大個子必需移動得更快。回頭看看,在CBA,比賽總會將節奏慢下來以便大個子適應;但在NBA,從賽從一開始就是場短跑比賽。如果你不能跟上後衛們的速度,你就不能生存下去。」

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姚明還分享了一件他在Rockets時的趣事。他說:「新秀賽季去到二月份,我在球場上表現越來越好,也更了解我的隊友。到農曆新年時,Rockets為我舉辦了一個驚喜派對。那是一個比賽的日子,而他們知道在中國每一個人都會有一至兩星期的假期,就像他們的聖誕一樣。當時我不知道他們的計劃,就在比賽開始前,我們的公關經理Nelson Luis叫我去他的辦公室答幾條問題。他其實是想拖住我,當我離開他的辦公室回到更衣室時,他們正在播放農曆新年的歌曲,而每一個人都在跟著唱。真的很驚喜!Rudy走到我面前,給了我一封利是!我在裡面拿出了一美元,然後大家都在大笑。然後Steve又給了我一個High Five,接著我的手又發麻了⋯⋯我忍不住,一直在笑。」

而姚明指,過了這麼多年,Steve Francis及Rockets給他的這一切,對他來說,依然是個溫馨的回憶。