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2002年賽季,活塞(Detroit Pistons) 拿下50勝32負成績成為東岸二號種子,但在季後賽卻舉步維艱,次輪以1比4慘敗於波士頓塞爾特人(Boston Celtics),後搖頭嘆息的Joe Dumars決心重組活塞。

他相中了兩個後衛:Chauncey Billups 與 Richard Hamilton。

該年夏天,Joe Dumars先遊說打法老練成熟的Chauncey Billups以自由球員身份加盟活塞,再以隊上明星Jerry Stackhouse作為籌碼,從巫師(Washington Wizards) 換來Richard Hamilton,一個身型單薄、穩定的中距離射手。

選擇他們的原因,Dumars簡單的回答:「他們從不渴望控球在手。」更重要的是,活塞隊需要的根本不是超級明星。

同年選秀,活塞於第一輪第23位選下Tayshaun Prince,一個6尺9吋,身材手腳皆很瘦長的前鋒,讓人懷疑他能否受得起NBA的衝擊。2001年活塞的選秀球員Mehmet Okur,這個6尺11吋的中鋒剛於世錦賽拿下平均17.3分、6.6籃板的好成績,也完成在土耳其的磨練回來活塞報到。

踏入活塞第三年的Ben Wallace現在是底特律的當紅人物,這傢伙把球場上的dirty work全扛下來,他也挾著最佳防守球員的頭銜,嚴然成為球隊的領袖。新一個球季他仍然是活塞防守的中流砥柱,他把全副精力投入訓練,繼續在健身室裡打造自己的鋼鐵身型,決心要帶領活塞前進。

此時Joe Dumars心裡盤算的一支藍領球隊開始成形。活塞的進攻能力因為Hamilton和Billups的到來得到改善,雖然仍算不上卓越,但他們開始以硬朗、煩人的防守風格席捲聯盟,他們很少作賭博式的抄截,著重緊纏對手,干擾他們每次的投籃,他們也大膽的緊迫對手外線,把對手的三分出手次數及命中壓低。

原因?當然是因為他們的內線有Ben Wallace坐陣,他是活塞防守的基石,以場均3.2次封阻保衛著這個禁飛區。該年他對籃板異常執著,平均每場搶下15.4個籃板,成為了籃板王。在最佳防守球員的競爭中,與溜馬(Indiana Pacers) 的Ron Artest暗中較勁,最後Ben Wallace成功蟬聯這個頭銜。

2003年是Ben Wallace巔峰的一個賽季,球迷酷愛這個把藍領工作做到極致的球員,這一年他被球迷投票選入NBA明星賽,成為東岸明星隊的正選中鋒。明星賽上,站在Ben Wallace旁邊的盡是Michael Jordan、Allen Iverson、Kobe Bryant及Tracy McGrady 及 Tim Duncan等等的超級明星。

站在場上的Ben Wallace很是感觸,在明星賽前的一天,他的母親不幸去世,他說母親會很想看到他在明星賽上打球,所以翌日他還是來到了亞特蘭大。

Ben Wallace是自Grant Hill以後活塞第一個進入明星賽的球員,同時他也是NBA史上唯一一個在選秀落選,卻能進入明星賽的球員。

「這證明了就算你的名字沒有在選秀會上出現,並不代表你不能在聯盟裡成功。」他在訪問中帶著木訥的表情說道。

同年活塞以50勝32負成為了東岸霸主。季後賽首輪面對第八種子魔術隊(Orlando Magic),眾人看好活塞輕鬆晉級,卻被一個人擋在門前-Tracy McGrady。這個聯盟得分王在首兩戰無人能阻地分別轟入43及46分,不管活塞以Michael Curry還是Clifford Robinson防守他也不奏效。前四戰下來,魔術以局數3-1領先。苦無對策的Rick Carlisle來到絕路,望著板凳上的Tayshaun Prince,或許他的身高優勢能幫上點忙。

結果Tayshaun Prince從苦無表現機會的後備一躍成為防守McGrady的專家,人高手長的他成功把McGrady的命中降低,活塞最後苦戰至第七場,讓McGrady渡過了難忘的一晚,全場24投僅7中,魔術也隨著McGrady的手風差勁而出局。Tayshaun Prince成為了這系列賽的功臣,也是活塞隊最大的意外,從此Tayshaun Prince在球隊找到了自己的位置。

接下來他們打敗了費城76人(Philadelphia Sixers)闖進東岸決賽,對手是同樣如日中天的新澤西籃網(New Jersey Nets),自從Jason Kidd的到來,網隊脫胎換骨,機動性的打法讓活塞苦不堪言。結果2003年賽季的結尾對活塞來說仍舊痛苦,他們被籃網以局數4-0橫掃出局,活塞隊上下神情呆滯,Ben Wallace不敢相信自己會在季後賽中被橫掃。

對於一支由藍領組成、僅僅磨合了一季的球隊來說,能拿下50勝兼且闖進東岸決賽,的確是有所進步。

但是,對於奪冠,球隊終究還是差了一點元素。

——待續——

WBH
睇SlamDunk長大的香港80後,得閒買鞋,間中畫畫,好少寫字。
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